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Nova tecnologia de combustível de aviação feito com etanol recebe apoio da United Airlines

Uma nova tecnologia de Combustível Sustentável de Aviação (SAF, na sigla em inglês) que usará etanol como matéria-prima será desenvolvida e comercializada pela Blue Blade Energy, uma nova joint venture anunciada nessa terça-feira, 31 de janeiro, por United Airlines, Tallgrass e Green Plains.

Segundo as empresas, se a tecnologia for bem-sucedida, espera-se que a Blue Blade prossiga com a construção de uma instalação-piloto em 2024, seguida por uma instalação de grande escala, que poderá iniciar as operações comerciais em 2028.

O contrato de aquisição prevê fornecimento de SAF suficiente para a realização de mais de 50.000 voos anuais entre os aeroportos centrais da United em Chicago e Denver.

O SAF, que usa matéria-prima não petrolífera, é uma alternativa de baixo carbono ao combustível de aviação tradicional, que visa oferece até 85% menos emissões de gases de efeito estufa.

A nova tecnologia SAF da Blue Blade é desenvolvida por pesquisadores do Pacific Northwest National Laboratory (PNNL), do Departamento de Energia dos EUA, um centro de referência em inovação tecnológica em energia sustentável.

A United, a Tallgrass e a Green Plains fornecerão suas experiências no setor para ajudar a desenvolver a joint venture. Sob esta abordagem colaborativa:

▪ A Tallgrass administrará a pesquisa e o desenvolvimento da tecnologia, incluindo o desenvolvimento da fábrica-piloto, e administrará a construção da instalação de produção;

▪ A Green Plains fornecerá a matéria-prima de etanol de baixo carbono e usará sua experiência na indústria de etanol para gerenciar as operações, assim que a instalação-piloto for construída;

▪ A United Airlines ajudará no desenvolvimento do SAF, certificação de combustível e logística interna, e também concordou em comprar até 2,7 bilhões de galões de SAF produzidos pela joint venture.

Uma vez operacional, a Blue Blade Energy terá o potencial de criar a maior fonte de SAF da United, fornecendo 135 milhões de galões de combustível, anualmente.

Se a tecnologia for comercializada, a localização da fábrica inicial da Blue Blade permitirá fácil acesso à matéria-prima de baixo carbono das instalações de produção de etanol da Green Plains no centro-oeste dos EUA. Embora a instalação inicial do SAF pretenda usar etanol, a tecnologia tem a capacidade de funcionar com qualquer matéria-prima à base de álcool como fonte de combustível.

A Blue Blade Energy marca um dos maiores investimentos diretos da United Airlines Ventures (UAV), braço de venture capital da United, em SAF.

Lançada em 2021, a UAV visa startups, tecnologias futuras e conceitos de sustentabilidade que complementarão a meta da United de zerar emissões líquidas até 2050, sem depender de compensações de carbono tradicionais.

A United busca agressivamente investimentos estratégicos em produtores de SAF e tecnologias revolucionárias, incluindo captura de carbono, motores elétricos a hidrogênio, aeronaves regionais elétricas e táxis aéreos.